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Fascia di Kuiper

La Fascia di Kuiper una regione del Sistema Solare che si estende dall'orbita di Nettuno (alla distanza di 30 UA) fino a 50 UA dal Sole. Si tratta di una fascia di asteroidi esterna rispetto all'orbita dei pianeti maggiori.

Nella fascia sono stati scoperti pi di 800 oggetti (Kuiper belt objects, o KBOs). Il pi grande in realtà il pianeta "ordinario" Plutone, assieme al suo satellite Caronte, ma a partire dall'anno 2000 sono stati trovati altri oggetti di dimensioni ragguardevoli: Quaoar, scoperto nel 2002, grande la metà di Plutone, e quindi pi grande del maggiore degli asteroidi tradizionali, 1 Ceres. Gli altri KBOs sono progressivamente pi piccoli. L'esatta classificazione di questi oggetti non chiara, perché sono probabilmente molto differenti dagli asteroidi pi interni.

La maggior parte dei KBOs, come si visto usando la spettroscopia, sono pezzi di ghiaccio con del materiale organico (contenente carbonio). Hanno la stessa composizione delle comete, e molti astronomi pensano che siano appunto comete che, non avvicinandosi mai al Sole, non emettono la loro coda. La distinzione tra cometa e asteroide non molto chiara e le incertezze abbondano, come mostrato dal caso dell'asteroide 2060 Chirone.

Simulazioni al computer hanno mostrato che la fascia di Kuiper si formata sia a causa di Giove (all'inizio della storia del Sistema Solare, la considerevole gravità del pianeta ha fatto sì che molti piccoli oggetti fossero espulsi dalle regioni interne del sistema, ma non completamente), sia spontaneamente. Le stesse simulazioni e altre teorie predicono che nella fascia dovrebbero trovarsi anche oggetti di massa considerevole, paragonabili a Marte o alla Terra.

Alcuni KBOs hanno orbite eccentriche e intersecano quella di Nettuno. Questi oggetti si trovano in risonanza orbitale, in vari rapporti: 1:2, 2:3 (questo il caso di Plutone, e di oggetti simili chiamati plutini), 2:5, 3:4, 3:5, 4:5, 4:7.

Questa fascia non deve essere confusa con la nube di Oort, che non si trova solo sul piano generale del Sistema Solare, ed molto pi distante.

I primi astronomi a suggerire l'esistenza di questa fascia furono Frederick C. Leonard nel 1930 e Kenneth E. Edgeworth nel 1943. Nel 1951, Gerard Kuiper suggerì che gli oggetti non si trovavano pi nella fascia. Congetture pi dettagliate furono esposte da Al G. W. Cameron nel 1962, Fred L. Whipple nel 1964, e Julio Fernandez nel 1980. La fascia e gli oggetti in essa contenuti furono chiamati col nome di Kuiper dopo la scoperta di 1992 QB1, il primo oggetto conosciuto.

È difficile stimare il diametro dei KBOs. Per oggetti di cui si conoscono molto bene gli elementi orbitali (in pratica, solo Plutone e Caronte), i diametri possono essere misurati con precisione dall'occultazione delle stelle.

Per altri KBOs di grandi dimensioni, il diametro può essere stimato da misure termiche nell'infrarosse. Se un corpo ha un alto albedo, finisce con l'essere freddo, e quindi non produce molta radiazione nell'infrarosso. Al contrario, un albedo basso produce pi radiazione infrarossa. I KBOs sono così lontani dal sole da essere molto freddi, e producono una radiazione con una lunghezza d'onda attorno ai 60 micrometri. Questa radiazione assorbita dall'atmosfera terrestre, e quindi non può essere osservata: gli astronomi devono quindi osservare la radiazione residua nel lontano infrarosso, e il diametro stimato affetto da una grossa incertezza. Inoltre, la radiazione emessa molto debole e solo i pi grandi KBOs possono essere osservati con questo metodo.

I pi grandi KBOs conosciuti sono:

Numero Nome Diametro
equatoriale
(km)
Distanza media
dal Sole
(in UA)
Data
della scoperta
Scopritore Metodo usato
per la misura
del diametro
Plutone 2320 39,4 1930 Clyde Tombaugh occultazione
50000 Quaoar 1200200 43,25 2002 C. Trujillo & M. Brown termico
Caronte 1270 39,4 1978 James Christy occultazione
28978 Ixion 1065165 39,39 2001 termico
55636 2002 TX300 ~965 43,19 2002 albedo stimato
55637 2002 UX25 ~910 42,71 2002 albedo stimato
20000 Varuna 900140 43,23 2000 R. S. McMillan termico
55565 2002 AW197 890120 47,52 2002 termico

Links esterni

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Asteroidi: Fascia Principale, Fascia di Kuiper, Nube di Oort, Comete.


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